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Una escala musical es una serie ordenada de sonidos que se nombra según el primero de ellos y entre los que se mantienen unos determinados intervalos, los cuales caracterizan el tipo de escala.

Por ejemplo, la escala de do mayor es una escala de siete sonidos que empieza en el sonido do y que tiene como intervalos, a partir del primero, una 2ª mayor, una 3ª mayor, una 4ª justa, una 5ª justa, una 6ª mayor y una 7ª mayor.

IntervalosEscalaDoMayor

El término modo en cambio hace referencia a las escalas y usos compositivos e improvisatorios del discurso monódico de los sistemas musicales occidentales antiguos (como los “modos medievales” utilizados en el canto llano y los “modos griegos” del sistema musical de la antigua Grecia), además de los de la música folclórica y los de la “música clásica” de culturas no europeas (como las de la India, de los países árabes o china).

Durante la época de la tonalidad en la música clásica occidental (desde el siglo XVII) se utilizaron sólo dos escalas o modos principales (el mayor y el menor, con sus variantes armónica y melódica), pero desde mediados del siglo XIX se empezaron a recuperar los modos antiguos y se comenzaron a usar los modos del folclore de países como Rusia, España o Hungría (especialmente los compositores nacionalistas) y los de la música clásica de culturas no occidentales.

Uno de los primeros compositores que usaron modos no occidentales en su música fue Claude Debussy, que los descubrió a raíz de su visita a la Exposición Universal de París de 1889, donde escuchó la música de varios países orientales, fijándose especialmente en el gamelán indonesio.

Ejemplo del uso de un modo “pentatónico” en la música de Debussy:

Ejemplo del uso de un modo frigio en la música de Béla Bartók:

Durante el siglo XX incluso de inventaron nuevos modos, como los “modos de transposiciones limitadas” de Olivier Messiaen.

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